Op 6 januari vertrekt Ajax voor het winterse trainingskamp richting Orlando, Florida. Ajax doet daar mee aan de Florida Cup, een zet die past in de nieuwe strategie van Ajax. In november opende het al een kantoor in hartje New York. Ajax wil Amerika veroveren, nu het het gevoel heeft Nederland te ontgroeien.

Maar hoe nieuw is die strategie van Ajax eigenlijk? Niet, zo blijkt. Al in 2004 trok Ajax naar Amerika, in samenwerking met toenmalig sponsor The Advanced Travel Partners (ATP). De club ging een samenwerkingsverband aan met de Royale Orlando Football Academy, die verder ging onder de naam Ajax Orlando. De plannen waren groots: er moesten ook in Seattle en Portland academies komen. Om die plannen kracht bij te zetten, werd de naam alvast veranderd van Ajax Orlando in Ajax America.

Ajax pakte uit en stuurde Wim Suurbier en later Barry Hulshoff naar Amerika als technisch directeur van de club. De club moest een volwaardige academy worden, een brug om spelers naar Europa te brengen. De club had dan ook geen eerste elftal, maar bestond alleen uit jeugdelftallen. Al sinds de jaren ’80 probeerde Mark Dillon een professionele club van de grond te krijgen in Orlando, maar steeds zonder succes. Hij was dan ook enthousiast over het project van Ajax en velen met hem, zo vertelde hij destijds op de website van Ajax: “Meteen toen dat bekend werd, kreeg ik heel veel telefoontjes en e-mails. Opvallend veel mensen hebben zich ook aangemeld voor de Academy.”

Maar een succes werd de club niet. Hoewel bezoekersaantallen voor een opleidingsclub niet heel representatief zijn, zijn gemiddelde toeschouwersaantallen van 89 in 2005 in 60 in 2015 niet bepaald om over naar huis te schrijven. In maart 2007 werd de club vrij abrupt failliet verklaard. Weinigen wisten überhaupt dat Ajax America bestond en plotseling was de club failliet. De website offline, de telefoonlijn onbereikbaar.

Daarna is er nog maar weinig gesproken over Ajax America. Waarom lukte dit project niet? Het lijkt er vooral op dat Ajax zijn tijd vooruit was. Voetbal in Amerika stelde destijds nog niet heel veel voor. De grootmachten van het huidige Amerikaanse voetbal, zoals Atlanta United en Portland Timbers werden pas een paar jaar nadat Ajax America failliet was opgericht. De gemiddelde toeschouwersaantallen in de MLS stegen van 15.000 in 2005 naar 22.000 in 2018. Voetbal begint steeds meer te leven in Amerika, hebben ze bij Ajax ook gezien.

Een enorm financieel risico nemen zoals destijds met Ajax America, dat doet Ajax niet meer. Het optuigen van een complete club met trainingsfaciliteiten, trainers en inbreng van Ajax-grootheden bleek een kostbare investering. ATP betaalde hier destijds dan ook aan mee, maar ook dat mocht niet baten. In een tweede poging om voet aan Amerikaanse grond te krijgen, pakt Ajax het anders aan: een kantoor openen in New York en een toernooi spelen in Orlando om zo aandacht rondom de club te genereren in Amerika. Het is de vraag of het genoeg is en wat het Ajax op gaat leveren. Want kennen Amerikanen Ajax überhaupt en zitten ze te wachten op zo’n Europese club?