© Proshots

Ajax heeft de poulefase van de Champions League, ook wel het miljardenbal genoemd, behaald. De Amsterdammers wonnen kinderlijk eenvoudig met 2-0 van APOEL Nicosia, waar de ploeg van Ten Hag afgelopen week in de uitwedstrijd nog 0-0 tegen speelde. Met het bereiken van de poulefase incasseert Ajax 40 miljoen euro startpremie.

Wijzigingen basisopstelling

Trainer Ten Hag begon met een opvallende basisopstelling. Zo was het elftal vergeleken met de uitwedstrijd van vorige week op maar liefst acht posities gewijzigd. Alleen Veltman, Tagliafico en Onana stonden nog op dezelfde plek. De achterhoede werd woensdagavond gevormd door Dest-Veltman-Blind-Tagliafico, het middenveld bestond uit twee Zuid-Amerikanen met Álvarez-Martínez-Ziyech en voorin trad Ajax aan met Neres-Huntelaar-Tadic.

Misverstanden

De openingsfase was voor Ajax, ook al hadden de Amsterdammers soms moeite met de onderlinge afstemming. Zo was de eerste aanval Van APOEL gelijk gevaarlijk, vanwege een misverstand tussen Álvarez en Dest. Gelukkig voor Ajax ging de poging van de Cyprioten ver over het doel van Onana. Het was een van de weinige pogingen die APOEL in de beginfase ondernam. Verschillende keren zocht Ajax de aanval, alleen de laatste pass was vaak niet scherp genoeg.

De Amsterdammers kregen na acht minuten de eerste échte kans. Na een goede actie van Ziyech kwam de bal terecht bij Tadic die deze voor het doel bracht richting Neres. De Braziliaan zag zijn directe tegenstander echter de bal wegwerken met een karatetrap. De scheidsrechter keurde de actie goed en de kans was verkeken. Een paar minuten later kreeg Huntelaar de bal voor zijn voeten na het verlengen van Tadic, maar ook de spits zag een tegenstander ertussen komen: ditmaal de keeper.

Totale controle

Ajax bleef drukzetten op de helft van APOEL en veroverde de bal regelmatig op gevaarlijke posities. Via het middenveld Álvarez-Martínez en de creatieve drie Ziyech-Neres-Tadic kwam Ajax steeds dichter bij het doel van de Cyprioten. Zo kreeg Tadic een aantal kopkansen, maar viel de bal net niet lekker genoeg op zijn hoofd waardoor de keeper eenvoudig kon redden. Na een half uur spelen kreeg de Serviër zelfs een fraaie schietkans na een afvallende hoekschop, maar de creatieveling schoot de bal meters over.

In de vijfendertigste minuut werd Tadic hard neergehaald, waarna een vrije trap op de rand van de zestien volgde. Ziyech ging achter de bal staan, maar zag zijn poging ternauwernood uit de hoek worden gehaald door keeper Belec die afgelopen week ook al een aantal keer vervelend in de weg lag. Vijf minuten later leek het eerste doelpunt van de wedstrijd toch te vallen. Ziyech kreeg de bal op rechts aangespeeld en gaf deze strak voor op Tadic. De Serviër schoot deze echter hard tegen het zijnet. Vlak voor rust was het wél raak. Ziyech nam een vrije trap vanaf de rechterkant, die op het hoofd kwam van Álvarez. De Mexicaan kopte de bal simpel achter Belec: 1-0. Het was een fijne stand om de rust mee in te gaan.

Afgekeurd doelpunt

Aan het begin van de tweede helft zette APOEL de wedstrijd direct op scherp door twee harde overtredingen op Huntelaar. De vrije trap die volgde kwam achterin terecht bij Tagliafico, die deze horizontaal richting Huntelaar bracht. De spits kopte, zoals we van hem gewend zijn, koelbloedig en onderkant lat raak. De VAR controleerde de goal echter, en zag Veltman buitenspel staan. De verdediger had namelijk een voet achter de APOEL-verdediging staan, waardoor de scheidsrechter het doelpunt moest afkeuren.

Ajax bleef de boventoon voeren en was verschillende keren gevaarlijk met flitsende aanvallen, zeker ook omdat APOEL naar voren moest spelen. Onder meer Ziyech maakte bijna de bevrijdende 2-0, maar stuitte op de keeper. Een minuut later dribbelde hij richting het strafschopgebied van APOEL, maar ging de middenvelder op de bal staan en verloor de bal. Ook Martínez kreeg een schietkans vanaf de rand van het zestienmetergebied, maar zijn poging ging ver over het doel van Belec.

Overwinning over de streep

APOEL ging steeds verder naar voren spelen, en Ajax kreeg meer en meer kansen om de wedstrijd op slot te gooien. Huntelaar was onder meer een van de spelers die gevaarlijker werd. Zo kreeg hij een voorzet van Tadic die hij over Belec kon heen wippen, alleen kreeg de keeper daar nog net het handje tegenaan waardoor de bal naast ging. Ajax bleef kansen creëren, terwijl de Cyprioten zich begonnen af te reageren. Zo werd Dest zwaar belaagd door Bezjak die met gestrekt been in kwam. Een gele kaart was het gevolg.

Tien minuten voor tijd maakte Tadic een eind aan alle onzekerheid. Huntelaar bracht de bal vanaf de rechterkant richting de andere kant op Tadic. De buitenspeler nam de bal aan, omspeelde zijn tegenstander en schoot tegendraads in de rechterhoek raak: 2-0. Het was de genadeslag voor APOEL: het doelpunt maakte aan alle illusies, als die er al waren, een eind. Huntelaar leek vlak voor tijd ook nog eens het derde doelpunt van de avond te maken, maar zijn vrije schietkans ging net naast. Al met al een mooie overwinning en, nog belangrijker, de zeer belangrijke plaatsing voor het hoofdtoernooi van de Champions League.

Opstelling Ajax: Onana; Dest, Veltman, Blind, Tagliafico; Álvarez (89′. Marin), Martínez, Ziyech (87′. De Wit); Neres, Huntelaar, Tadic