© Proshots

Ajax heeft voor het eerst sinds 1997 de halve finale van een Europees toernooi bereikt. Waar de Amsterdammers vorige week met een 2-0 eindstand meer hadden verdiend, maakten ze het zich vanavond zeer lastig. Schalke 04 wist in de reguliere speeltijd een verlenging af te dwingen (2-0), kwam hierin met 3-0 voor, maar Ajax dwong in een zinderende eindfase, met tien man, via Viergever en Younes toch een plek in de halve finale af.

Het was een rommelige openingsfase in Gelsenkirchen. Ajax begon niet scherp aan de wedstrijd, waardoor de angst voor een snel openingsdoelpunt werd gevoed. De eerste kansen waren voor Schalke, waarbij middenvelder Goretzka veruit de gevaarlijkste man bleek te zijn. In de tweede minuut schoot Meyer, na een fout van de verdediging van Ajax, tegen de paal. Meer dan een aantal mislukte schoten op doel wisten de Duitsers verder niet te komen.

Na ongeveer tien minuten namen de Amsterdammers het heft redelijk in eigen hand. Via Traoré en Ziyech werd Ajax gevaarlijker. De Ajacieden bleven echter slordig – vooral met balbezit – waardoor het snelle combinatievoetbal van de afgelopen weken uitbleef. Naarmate de eerste helft vorderde, kreeg Ajax meer overwicht in de wedstrijd. In de tweeëndertigste minuut leek Traoré, na een lange pass van Ziyech, het verlossende doelpunt te maken. De aanvaller stond echter in buitenspelpositie, waardoor Ajax scherp moest blijven. In de eindfase van de eerste helft kwam Schalke nog met een sterk offensief, maar dit resulteerde niet in grote kansen.

In de tweede helft begon Ajax scherper. Via een vrije trap van Schöne en een schot van Veltman werden de Amsterdammers enigszins gevaarlijk voor het doel van de tegenstander. De hoop was van korte duur, want in de tweeënvijftigste minuut ging het fout. Na een hoekschop van Ajax wist Schalke met een snelle tegenaanval te scoren via Goretzka, nadat hij de aanval zelf had opgezet: 1-0. Het werd snel zorgwekkender voor Ajax. Amper vijf minuten later scoorde de Duitsers door Burgstaller opnieuw: 2-0. Met dit resultaat zou er worden verlengd.

Bosz greep na het tweede doelpunt in. De jonge Kluivert werd eruit gehaald voor Dolberg en Van de Beek kwam erin voor Schöne. Het spel van Ajax werd er niet beter van. In de tachtigste minuut pakte Veltman ook nog eens een tweede gele kaart, waardoor Ajax met tien man kwam te staan. De Amsterdammers overleefde vervolgens een aantal vrije trappen, waarna de wedstrijd toe was aan een extra half uur.

De verlenging werd met tien man een zware opgave. Ajax begon sterk aan het eerste kwartier. De Duitsers zakte in en Ajax wist enkele kleine kansen te creëren. Vlak voor de rust konden de Amsterdammers een doelpunt van Schalke niet voorkomen. Na een scherpe voorzet vanaf de zijkant kopte Caligiuri raak: 3-0. De Amsterdammers bleven, ondanks de vermoeiende wedstrijd, hoop houden door lange ballen naar voren te spelen. Na een voorzet van Hakim Ziyech schoot Viergever plots raak: 3-1. De Ajacieden konden hun geluk niet op. Nadat in de laatste minuten Younes zijn man uitkapte en vervolgens het tweede doelpunt scoorde, wist Ajax zeker dat het vrijdagmiddag in de koker zit voor de halve finale van de Europa League.