Joël Veltman en Nemanja Gudelj zijn dit seizoen twee sterkhouders van Ajax. De verdediger en de middenvelder speelden van alle spelers de meeste wedstrijden en kunnen hun goede seizoen bekronen met de landstitel. “We moeten het zo beleven als elke andere wedstrijd. Ook al weet je dat er meer druk op zit. Er staat ons maar één ding te doen en dat is winnen. Ik denk dat als je weet wat er op het spel staat, je niet kan verliezen”, vertelt Gudelj in gesprek met Ajax TV.

Joël Veltman sluit aan op zijn teamgenoot. “Iedereen schrijft natuurlijk al dat Ajax kampioen is. Als je het de mensen vraagt is Ajax al kampioen, maar we kunnen komende zondag alleen maar verliezen. In de zin van dat we moeten winnen, daar zullen we alles voor moeten laten. Met minder dan winst hebben we ook niks. We moeten niet naar PEC Zwolle-PSV kijken, maar we moeten het zelf in onze eigen handen houden. En dus winnen.”

Ondanks dat beide spelers nu erg worden geprezen, was dat in het begin van het seizoen wel anders. Veltman: “Vooral in het begin van het seizoen. Toen ging het Europees en in de grote wedstrijden niet goed. ‘Eredivisiewedstrijden spelen ze wel aardig, maar zodra ze grote wedstrijden moeten spelen zijn ze jong en onervaren’, maar nu zie je dat we van PSV en Feyenoord winnen en dan is het ineens ‘wel wat beter’”, vervolgt Veltman. “Hopelijk kunnen we volgend jaar Europees wel wat laten zien. Ik denk dat we daar goed mee om zijn gegaan en dat zie je na de winterstop ook wel terug.”

“Ze waaien allemaal mee met de wind in dat soort situaties van een ‘Veltmannetje’”, vult Gudelj de verdediger aan. “Het is een beetje makkelijk praten, zeg maar. Als de wind naar links waait dan gaan ze daarin mee. Ik denk dat we daar zowel persoonlijk als team goed mee zijn om gegaan. Je moet het eigenlijk van je af laten glijden en laten zien dat je mentaal sterk bent. Dat is ook een goed aspect van dit team.”

 Steunpilaren
In het begin van het seizoen kregen zowel Veltman als Gudelj veel kritiek over zich heen. Beide spelers zijn mentaal sterk gebleken en hebben zich ontwikkeld tot een niet te missen steunpilaar. “Daar ligt ook één van mijn krachten, op mentaal gebied. De ervaren jongens kunnen het makkelijker van zich afleggen dan bijvoorbeeld iemand die net komt kijken. Vaclav Cerny zou er bijvoorbeeld anders mee zijn omgegaan dan ik of Joël”, laat de Serviër weten.

Ook Veltman is inmiddels een ervaren speler en gaat nu anders met kritiek om. “Ik weet nog dat toen ik jong was het heel moeilijk vond. Je bent nog vrij in je hoofd en als het goed gaat dan gaat het ook goed. Maar zodra het minder gaat of je kritiek krijgt, dan pak je echt dat ‘dippie’. Het is heel moeilijk om daar als jonge jongen mee om te gaan. Aan de andere kant wordt je er wel sterker van. Daarom kan ik dat nu ook veel beter hebben dan toen ik 20 of 21 was. Na de winterstop speelde ik beter en dan hoor je weer dat ‘het Veltmannetje nog wel komt’. Dan moet je sterk zijn wil je die lijn doorzetten naar een goed stabiel niveau.”

Veltman is erg te spreken over middenvelder Gudelj. “Hij speelt niet voor niets zoveel minuten en hij is zo belangrijk voor het team. Hij haalt heel veel ballen weg en speelt ook veel ballen vooruit. Het is heerlijk om zo’n speler in je team te hebben. Af en toe gooit hij de beuk erin als het even tegenzit. Daardoor wordt het team ook wakker geschud. Dat zie je andere jongens nu ook steeds meer overnemen. Maar Nemanja nam daar wel het voortouw in.”

Andersom geldt hetzelfde. “Joël speelde super”, begint Gudelj zijn lofzang. “Hij heeft zich laten zien als leider en als iemand die het voortouw neemt. Daarin heeft hij zich ook zeker ontwikkeld. Hij heeft het hele seizoen al een constant niveau. Ik vind persoonlijk dat hij al dichtbij komt om de stap te maken.”