Langs de lijn op De Toekomst #5: Timothy Fosu-Mensah
door Jan Verdonk

Een aantal keer per jaar probeer ik wedstrijden van de Ajax-jeugd op De Toekomst te bezoeken. Niets zo leuk als met eigen ogen de jonge Amsterdamse talentjes aan het werk te zien. Bovendien is het razend interessant alle opmerkingen om je heen te horen, van fans, volgers, ouders en talentjes uit andere teams. Het levert een dieper inzicht op van het wel en wee van de Ajax-jeugdopleiding. In de rubriek “Langs de lijn op De Toekomst” ga ik namens Ajax1.nl de komende tijd in gesprek met enkele van deze mensen. In deel 5 praat ik met Timothy Fosu-Mensah, die de Ajax-jeugdopleiding een jaar geleden verruilde voor die van Manchester United.

Een jaar geleden trok Timothy Fosu-Mensah de deur bij Ajax achter zich dicht. Hij tekende een meerjarig contract bij de Engelse topclub Manchester United, nadat Ajax hem geen contract aanbood als 16-jarige. Onder fans was de transfer veelbesproken. Vele volgers zagen in hem een ideale kandidaat om in de toekomst als centrale verdediger in de A-selectie te schitteren. In deel 2 van deze rubriek stelde een van deze mensen dat Ajax het vertrek van Fosu-Mensah had kunnen voorkomen. Hoog tijd daarom om de hoofdrolspeler zelf eens te vragen naar zijn tijd bij Ajax. Hoe heeft hij die periode tussen zijn achtste en zestiende ervaren? Wat voelt hij eigenlijk voor de club? En in hoeverre doet het hem bijvoorbeeld nog pijn dat hij vertrokken is voor hij zijn debuut heeft kunnen maken?

Beste Timothy. Bij Ajax heb je op diverse posities gespeeld, en nu zag ik je onlangs op het Ek onder 17 als centrale verdediger spelen. Wat is nu eigenlijk jouw favoriete positie in het veld?

“Dat vind ik een erg moeilijke vraag om te beantwoorden. Eigenlijk is het een beetje waar de trainer me nodig heeft. Op ‘3’ vind ik heerlijk, omdat je dan het spel voor je hebt. Op ‘6’ krijg je echter meer de bal en ben je meer in het spel betrokken. Dat maakt het moeilijk om te kiezen, en daarom hou ik graag beide posities open.”

Onlangs zagen we jou sterk spelen op het jeugd-EK onder de 17 voor Oranje. Waar komen je ouders echter vandaan, en moeten we ons nog zorgen maken dat je er ooit voor kiest voor een ander land uit te komen?

“Mijn ouders komen allebei uit Ghana. Voor mezelf heb ik de keuze nog niet gemaakt. Ik heb ook nog niets gehoord van het Ghanese elftal. Ik weet het dus nog niet.”

Timothy’s tijd bij Ajax

De volger die in deel 2 van deze rubriek centraal stond was stellig, Fosu-Mensah heeft volgens hem bij Ajax te vaak op verkeerde posities gespeeld en te lang op een laag niveau. Hierdoor zou hij niet genoeg zijn uitgedaagd. Fosu-Mensah kijkt er zelf bijzonder genuanceerd naar. Zo legt hij uit dat het weliswaar mentaal een lastige periode was, maar dat de beslissingen uiteindelijk ook veel voordelen hebben gehad.

Je hebt van je achtste tot je zestiende voor Ajax gespeeld, maar je bent helaas vertrokken voor je je debuut hebt kunnen maken. In hoeverre baal je daar eigenlijk van?

Ja tuurlijk! Ik heb lang voor Ajax gespeeld, en het zou het ideale plaatje zijn om nu in de Arena te spelen. Ik vind Ajax echt een fantastische club en natuurlijk baal je daar aan de ene kant van, maar het is zoals het is. En wie weet kom ik ooit nog terug naar Ajax.

Laten we eerst even teruggaan naar je tijd in de C’tjes bij Ajax. Je speelde als D-junior al in de C2, maar je moest opvallend genoeg daarna nog een jaar in de C2 voetballen. Daarna speelde je in de C1, terwijl je misschien ook al wel had meegekund in de B’tjes. Hoe kijk jij terug op die beslissingen?

“Ik denk dat het mentaal geen makkelijke periode was voor me, want je wilt in een zo hoog mogelijk team voetballen. Eerst speelde ik met jongens als Abdelhak Nouri, Vince Gino Dekker en Donny Van de Beek en daarna kwam ik in een team met Kenneth Aninkora en Mees de Wit. Dat was anders, want ik was fysiek al wat verder. Uiteindelijk heeft het overigens denk ik wel goed uitgepakt onder Frank Peereboom. Onder hem ben ik wat meer uitgegroeid tot een leider. Je zou dus kunnen zeggen dat ik een stap achteruit heb gedaan, om er twee vooruit te doen. Achteraf ben ik er dus best wel blij mee, ook omdat ik hierdoor Peereboom heb meegemaakt.”

Je werd in deze jaren vaak linksback gezet. Iemand die ik eerder interviewde, heeft zich nogal verbaasd over de posities waarop jij hebt moeten spelen. Hoe heb je de keuzes voor wat betreft jouw posities in het veld in die jaren zelf ervaren?

“Ajax doet dat bewust, dat is allemaal voor de ontwikkeling. Als linksback heb ik geleerd mijn linkerbeen meer te gebruiken, en ik ben daardoor tweebeniger geworden. Het heeft denk ik allemaal goed uitgepakt. Zo heb ik geleerd als back op te komen en naar binnen te komen. Het heeft me allemaal geholpen in mijn ontwikkeling.”

In het geval dat je het niet eens was met een van de bovenstaande keuzes, in hoeverre heb jij je dan eigenlijk ooit veilig gevoeld je kritisch op te stellen ten aanzien van die beslissingen?

“Ja, de trainers stonden daar voor open. Bij een meningsverschil wilden ze graag weten wat je te zeggen had. Of ze het daar mee eens waren was natuurlijk iets voor henzelf, maar ze stonden er in ieder geval wel voor open.”

In hoeverre had jij eigenlijk zelf inspraak in jouw persoonlijke ontwikkelingsplan op technisch en tactisch gebied? Stelde Ajax dat voor jou op, of had je daar zelf ook een stem in?

“Een persoonlijk ontwikkelingsplan had ik niet echt. Ik was eerst back, en daarna ben ik centrale verdediger geworden. Maar een echt tactisch of technisch plan was het niet. Ik merk nu wel dat ze bij Ajax de laatste twee jaar dingen veranderd hebben op dit gebied. Mijn broertje, die nog steeds bij Ajax speelt, vertelt dat ze nu bij Ajax veel meer bezig zijn het individu te ontwikkelen.”

Welk gevoel heb je eigenlijk over de manier waarop Ajax de plannen die ze met jou hadden communiceerde? En heb je daarbij ooit wel echt het gevoel gehad dat ze vertrouwen in je hadden?

“We hebben eigenlijk niet echt gesprekken gehad over toekomstplannen. Het ging bijvoorbeeld niet over hoe ik zo snel mogelijk in het eerste elftal moest komen. Wel hadden we gewoon de evaluatiegesprekken, waar ik blij mee was. Daar werd me verteld dat ik me speltechnisch moest ontwikkelen, maar het belangrijkste dat daarin naar voren kwam ging meestal over hoe ik het spel moest lezen en hoe ik moest anticiperen op situaties. Of ik echt vertrouwen heb gevoeld is lastig te zeggen. Onder een aantal trainers voelde ik het wel echt, bijvoorbeeld onder Peereboom en Peter van der Veen. Zij zeiden dat ook gewoon tegen me. Later voelde ik het ook onder Jongkind, maar toen had ik mijn keuze om te vertrekken al gemaakt denk ik.”

Terugkijkend op de acht jaar bij Ajax, wat is dan jouw oordeel over de kwaliteit van de opleiding die je bij Ajax gehad hebt?

“De opleiding is fantastisch, dat is 100% zeker. De faciliteiten zijn goed, de spelers om je heen zijn altijd goed. De trainers zijn goed, zowel tactisch en technisch als mentaal. Je hebt fysiotherapeuten die je aandacht geven. Het is een topopleiding, die denk ik sowieso in de top 5 van Europa en zelfs de wereld hoort. Als jongen van zeven of acht jaar is dat de beste plek om te gaan voetballen, want je kan je er fantastisch ontwikkelen.”

De ontwikkeling van De Toekomst

Of het vertrek nu te vermijden was of niet, Fosu-Mensah is weg. Dat Ajax zulke scenario’s in de toekomst tot het minimum wil beperken, blijkt uit het feit dat ze inmiddels contracten voorschotelen aan 16-jarige eigen toptalenten. Fosu-Mensah denkt dat contracten een deel van de oplossing kunnen zijn, maar benadrukt ook de waarde van het vervroegd doorschuiven van speler.

Er wordt de laatste jaren vaak gesteld dat het de goede kant opgaat met de Ajax-jeugdopleiding, zeker sinds Johan Cruijff in heeft gegrepen bij de club. Hoe is jouw oordeel hierover?

“Dat weet ik niet. Daar kan ik moeilijk antwoord op geven. De A1 doet het natuurlijk goed, ook in de Youth League. Wel vind ik het jammer dat ik de Twin Games en het zaalvoetbal heb gemist, want dat brengt een grotere focus op het technisch gebied.”

Stel dat jij de baas van de Ajax-opleiding zou zijn. Wat zou je dan hetzelfde laten en wat zou je absoluut veranderen, en waarom?

“Zoals ik het Ajax nu zie doen, dan vind ik het zeer positief dat een Matthijs de Ligt nu al in de A1 speelt, en een Justin Kluivert in de B1. Dat doorschuiven van spelers op vroege leeftijd zou ik zeer zeker blijven doen, zodat ze aan het hogere niveau kunnen ruiken. Maar wat ik zou veranderen zou ik echt niet weten.”

Javairo Dilrosun, Mink Peeters en jij vertrokken uiteindelijk mede omdat Ajax eigen 16-jarige talenten op dat moment geen contract aanbood. In hoeverre kan een contract het vertrek van grote 16-jarige talenten bij Ajax volgens jou voorkomen?

“Ik denk dat je gewoon rustig met die jongens moet gaan zitten, en dat je ze moet zeggen dat dit hun club is en dat ze daarom een contract krijgen. Op die manier bind je een speler aan de club, en dat lijkt me het beste dat je als club kunt doen. Andere clubs gaan natuurlijk ook trekken, zoals ze bij Javairo en mij hebben gedaan. Ik was al een half jaartje zestien, en daarom ging ik twijfelen. Hadden ze me meteen op mijn zestiende een contract voorgelegd, dan zou dat niet gebeurd zijn.”

Manchester United

Nu Fosu-Mensah bijna een jaar bij Manchester United zit, kan hij langzamerhand een vergelijking maken tussen de clubs. Hij vertelt dat zijn overstap naar Manchester United niet makkelijk is geweest.

Uiteindelijk kies je dan voor een vertrek bij Ajax, en teken je bij Manchester United. Ik zie nu bij Ajax een heel talentvolle A1 en B1, waar best een fantastische verdediger had bij gepast. Baal je daar niet van als je die elftallen ziet?

“Ja, daar baal ik zeker van. Ik hou nog steeds heel veel van Ajax, de club zit nog steeds in mijn hart, en dat gevoel zal ik blijven houden denk ik.”

Je loopt nu inmiddels al een jaar rond bij Manchester United, een echte topclub, maar waarschijnlijk ook heel anders dan Ajax. Jij kunt inmiddels vergelijken. Wat zijn volgens jou de belangrijkste verschillen tussen de jeugdopleidingen van de clubs?

“Bij Manchester is het misschien allemaal wat harder. De trainingen zijn zwaarder, zowel conditioneel als fysiek. Het was daar natuurlijk allemaal ook nieuw voor mij. Ik had er niet echt vrienden, dus het leek ook allemaal op werk. Mentaal was het daarom zwaar, maar ik denk dat beide opleidingen wel goed zijn. Ik geniet nu bij Manchester United, maar ik heb bij Ajax ook genoten.”

Zijn er eigenlijk nog grote verschillen tussen de technische trainingen bij beide clubs, bijvoorbeeld in hoe ze je tweebenigheid proberen bij te brengen?

“Bij Manchester hebben we net als bij Ajax een trainer die zich bezig houdt met het technische vlak, Paul McGuinness. Met hem oefenen we met lange ballen, ook met het verkeerde been. Er is een hele grote indoorhal waar ik tegen de muur kan oefenen. Als ik daar kom, zegt de trainer me altijd dat ik dat moet gaan oefenen waarvan ik denk dat het nodig is. Ik ga daar vaak met een teamgenoot aan de slag, en dan werken we bijvoorbeeld aan het opendraaien. Hij leert bijvoorbeeld als rechtsback voorzetten te geven, en ik leer te koppen. Iedereen heeft zijn eigen aspecten die hij moet ontwikkelen.”

Timothy’s toekomst

Tot slot gaat Fosu-Mensah nog even in op zijn toekomst. Hij vertelt erg blij te zijn met het contact dat hij nog altijd heeft met de mensen in Amsterdam, en gelooft er heilig in dat hij met hard werken en de hulp van God zijn debuut zal maken voor Manchester United.

Wat mis je het meest aan Ajax?

“Ik mis de warmte van de club het meest. Al mijn vrienden daar. Het is gewoon een hartstikke warme en fijne club.”

Voel je eigenlijk clubliefde voor Ajax? En kan Ajax er iets aan doen in jouw ogen om dat bij spelers te krijgen?

“Ajax zit bij mij echt in mijn hart, dus ik heb echt geen idee hoe Ajax dat bij andere jongens kan verbeteren.”

Heb je eigenlijk nog contact met Ajax?

“Ja, ik heb gewoon contact met veel trainers, spelers en fysio’s. Dat geeft een heel fijn gevoel.”

Er zijn heel veel voorbeelden van jeugdspelers die vroeg naar een buitenlandse topclub vertrokken zijn, maar die het toch niet haalden. Waarom ga jij het wel halen?

“Ik heb denk ik de kwaliteiten, de juiste focus en de juiste mensen om me heen. Ook het geloof gaat me helpen. Zonder God wordt het leven een stuk moeilijker, daarom moet je altijd blijven geloven. Dat vind ik belangrijk, en daar zet ik me flink voor in.”

Tot slot. Heb je al met Louis van Gaal gesproken over een mogelijk debuut van jou, en wanneer verwacht je dit zelf?

“Nee, daar heb ik nog niet over gesproken, ik heb wel één keer meegetraind met het eerste. Ik probeer het zo snel mogelijk voor elkaar te krijgen en doe daarvoor erg mijn best. Dat wordt niet makkelijk, dat weten we allemaal, maar als ik maar hard blijf werken zal het daar denk ik wel van komen.”

Met een Copa America deze zomer waar de nodige spelers voor geselecteerd zullen worden, kan het weleens interessant worden om te kijken of Timothy Fosu-Mensah al een kans gaat krijgen van Louis van Gaal. De fans van de club spreken op hun internetfora in ieder geval lovende woorden over hem. Wij van Ajax1.nl wensen Timothy bijzonder veel succes met zijn verdere carrière, en hopen van harte dat hij ooit nog het Ajax-shirt zal dragen. Het staat hem daarvoor simpelweg te goed, en het zou bijzonder mooi zijn hem als natuurlijke leider het elftal te zien helpen dragen.

Eerdere editie(s) van deze rubriek vind je hier:

————————————-

Denk jij ook van waarde te kunnen zijn voor deze rubriek, en wil je jouw verhaal net als Timothy Fosu-Mensah met mij delen? Mail dan naar janverdonk_ajax1@hotmail.com of neem contact met me op via LinkedIn (https://www.linkedin.com/in/janverdonk1984
Ajax nieuws Ajax1.nl