Hij is een product van de bekende Sparta-opleiding. Samen met Kevin Strootman, Erik Falkenburg, Nick Viergever, Jetro Willems en Georginio Wijnaldum bezorgde Lerin Duarte de jeugdacademie van de Rotterdamse club promotie: ineens werden er op Het Kasteel grote spelers opgeleid. Met zijn overstap naar Ajax wordt dit andermaal bevestigd.

Vier jaar terug in de tijd. Tijdens Sparta-FC Twente debuteerde de zoveelste speler uit de eigen school. Een donker ventje met zijn dreadlocks in een paardenstaart. Zijn naam al net zo sierlijk als zijn stijl: Lerin Duarte. De kleine technicus maakte indruk, maar was ook ietwat grillig. Dat werd hem vergeven, verwijzend naar zijn leeftijd. Aad de Mos had Duarte korte tijd onder zijn hoede bij Sparta en wist niet wat hij zag. Gekscherend noemde hij Real Madrid als mogelijk eindstation van zijn pupil. Misschien wat overdreven: Heracles Almelo werd zijn nieuwe bestemming.

Er is altijd gemor geweest over zijn instelling bij Sparta, maar op het kunstgras in het Polman Stadion beterde de 23-jarige zijn leven. Hij scheerde zijn haren af en bezocht met grote regelmaat de sportschool. Het gevolg, een explosieve middenvelder met volwassen biceps en buskruit in de benen. Na het vertrek van Willie Overtoom naar AZ, werd de jeugdinternational de leider van de Heraclieden. Dat deed hij niet zonder op te vallen. Frank de Boer zag in hem de opvolger van zijn Deense dirigent Christian Eriksen.

En zo geschiedde. Lerin Duarte mag nu de ArenA gaan intrigeren met zijn kunstige linkerbeen. Hij kan niet wachten: “Het klinkt misschien raar voor een Rotterdammer, maar ik ben van kleins af aan fan geweest van Ajax. Het is de club van de grote namen. Druk voel ik niet, als opvolger van Christian Eriksen. Dat hoort bij het voetbal. Ik moet gewoon m’n voeten laten spreken. Het is aan mij om me bij Ajax verder te ontwikkelen, om keihard te blijven werken.” Duarte maakt voor een slordige drie miljoen euro de overstap en zal een langdurig contract ondertekenen.