Jari Litmanen is even terug in Nederland vanwege zijn Nederlandstalige autobiografie die vrijdag verschijnt. Bij Ajax werkte de Fin onder andere samen met Louis van Gaal. Een belangrijk persoon voor de voetballer, omdat hij vooral de druk wegnam bij Litmanen in zijn eerste jaar bij Ajax. In het NPO Radio 1-programma ‘Langs de Lijn en Omstreken‘ heeft Van Gaal in een boodschap mooie woorden over voor Litmanen.

“Hallo Jari. Hier spreekt je oude trainer je toe. Jari, jij was in de jaren ’90 in de ontwikkeling van ons team een belangrijke speler. Dat kan ik je nu wel zeggen, omdat jij de positie 10 op een andere manier invulde dan je voorgangers. Jij speelde niet alleen als tweede spits, maar ook als derde middenvelder. Je scoorde heel veel doelpunten, maar was ook altijd aanspeelbaar tussen de linies op het middenveld en je kon van daaruit het spel verdelen. En als de tegenpartij de bal had kon je een man oppakken. Dat zorgde voor veel meer balans in het elftal”, begint Van Gaal zijn lofzang.

“Daardoor kon het elftal door groeien en in de jaren daarna de Champions League en de Wereldbeker winnen. Ik dank je daarvoor. Later ben ik in mijn carrière altijd op zoek gegaan naar een kopie van jou. Een groter compliment kan ik je niet geven. Kijk naar Luis Enrique, kijk naar Thomas Müller, kijk naar Wayne Rooney. Maar niet alleen als speler was jij een voorbeeld, maar je was ook een voorbeeld als mens. Je bent een sociaal bewogen man. Een voorbeeld in de kleedkamer. Een modelprof. Daar dank ik je ook voor. Daarom vind ik het zo leuk dat je een boek geschreven hebt. De mensen die dat boek kopen, kunnen je beter gaan leren kennen. En dat verdien jij. Jari, ik dank je voor wie jij bent. Ik hou van je en ik wens je veel geluk en gezondheid toe”, sluit de huidige trainer van Manchester United af.

Litmanen
“Het zijn mooie woorden, op de manier van Louis”, reageert Litmanen op de boodschap van zijn oud-trainer. “Typisch Louis, maar zo ken ik hem. Hij heeft heel veel voor mij betekend. Voor mij is hij veruit de beste trainer die ik ooit heb gehad. En het was ook heel belangrijk dat ik zo’n trainer kreeg in het begin van mijn carrière. Het was mooi om hem als trainer te hebben juist in de fase waarin ik nog veel moest leren. Toen ik bij Ajax kwam was ik 21 en hij nam altijd de tijd en moeite om mij dingen bij te leren. Wat ik me nog altijd goed kan herinneren was dat hij zei dat ik deel uitmaakte van de toekomst. Ik zou het eerste jaar niet veel gaan spelen, want Bergkamp speelde er nog. Maar hij zou dat volgende jaar weggaan. Ik kreeg een jaar de tijd om dingen bij te leren en om te wennen aan de cultuur. Hij haalde op die manier de druk bij mij weg en gaf me het vertrouwen. Ik heb heel veel van hem geleerd. Van Gaal was toen ook een beginnende trainer. Ik was een van zijn eerste aankopen. Het was ook een van zijn eerste seizoenen bij Ajax, dus hij had ook de wil om beter te worden. Net zoals de meeste spelers in onze spelersgroep. Het was een goede combinatie. Ik ben hem zeer dankbaar dat ik mijn eerste fase van mijn carrière onder hem heb gespeeld.”