Gregory van der Wiel is geen doorsnee verschijning op de voetbalvelden. De zoon van een Nederlands-Antilliaanse vader en een Nederlandse moeder heeft zijn lichaam met zijn 23 jaar al aardig vol getatoeëerd. ‘Mensen bezien mij daardoor als een bad boy. Maar je moet iemand niet oordelen op zijn voorkomen,’ zo is te lezen in het Algemeen Dagblad.

‘Hoe ik aan dat imago kom?’ vraagt Van der Wiel zich af in een vraaggesprek op de website van de internationale voetbalbond FIFA. ‘Dat komt door mijn stijl. Hiphop is mijn cultuur. Daarom draag ik een koptelefoon en streetwear. Sommige mensen creëren daardoor een verkeerd beeld voor zichzelf. Dat vind ik een schande.’

Dat Van der Wiel, zelden tot nooit toegezongen, niet populair is bij de Ajax-aanhangers, begrijpt de hoofdrolspeler echter wel. ‘Ik had nooit moeten vertellen dat Robin van Persie mijn idool was’, zegt de rechtsback, die in zijn jeugd regelmatig met een Feyenoord-shirt en een Ajax-trainingsbroek naar zijn middelbare school, het Calandlyceum in Amsterdam-West, vertrok. ‘De Ajax-supporters hebben er lang over gedaan om mij dat te vergeven.’

Van der Wiel is nooit een onbesproken jongen geweest. De Amsterdammer werd in de puberteit van de Ajax-jeugdopleiding gegooid en moest een stapje terugdoen naar het inmiddels failliete Haarlem.

‘Ik handelde onverschillig, had een grote mond en verdiende het’, zegt de verdediger van het Nederlands elftal. ‘Bij Haarlem focuste ik mij op mijn spel en werd rustig. Ik maakte progressie en kwam terug bij Ajax, ondanks dat ik aanbiedingen van andere clubs had. Dit is mijn club, dit is mijn stad en ik wilde laten zien dat ik veranderd was.’

Inmiddels is Van der Wiel een full-prof. ‘Ik ben volwassen geworden, ben gerijpt. Ik ben gewend aan het leven als profvoetballer.’

Van der Wiel geeft zijn ouders elke maand iets terug voor de offers in het verleden. ‘Ze brachten mij op de fiets, waar ook naar toe. Ze leerden mij de waarde van geld. Ik kan nu wat terugdoen en waardeer dat wat ik verdien meer dan ik anders had gedaan’, aldus de voetballer die in Amsterdam-Osdorp op twee minuten van zijn ouders woont.